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【小話】雨中の来訪者【更新】

【雨中の来訪者】

暗い空から雨が落ちてきた。勢いよく地上で跳ね始めた粒達が靴を濡らす。
と、アーケードの端の端。傘も持たぬまま外出し、家路を急ぐ黒川はちの目に、黒蝶堂の軒下で雨宿りをする者の影が映り始めた。

途端、彼の足は棒になり、背筋は凍りついた。

雨宿りの主は武骨な鉄の塊を覗き込んでは、息を吹きかけ、黒い手袋でそれを拭っている。遠目からでも分かる。信じたくもないが、それは黒光りする銃身の短い本物の鉄砲で。

彼は特徴的な黄色い帽子と、妙な服を着ている。街から浮いているのではなく、街に溶け込んでしまうのを拒絶しているのだと説明された方が納得がいくほどの目立ちっぷりである。はちは、店に置いてある古本のどれかに掲載されていた、今より100年程前に撮影された警察隊の白黒写真を思い出した。

怒りでも呆れでもなく、

…店ん前で物騒なもんをいじくるんじゃねぇよ!

自然と湧き上がってきた心情を、喉元で飲み込む。

もちろん、そんな心の声を素直に吐露するほど、はちは愚直な人間ではない。

大きく深呼吸をし、意を決して強い足取りで接近する。雨脚は更にひどくなる。男のくわえる煙草の煙が、視界を一層澱ませてくるかのようだ。
彼の脇に立ち、黒蝶堂の扉を開く。よからぬ噂が立つと面倒であるから、追い返す方が得策であったかもしれない。だが、想像力をフル稼働したところで、彼と挨拶を交わし、世間話をして手を振って別れるといったごく普通の流れの内で、何一つ達成できるものはないだろう。そんな気がしたからだ。

彼は、声が上ずらぬように早口で極めて自然な口調を装い、

「・・・さっさと入れ。」

静かな口調で告げた。

途端、彼の耳に疾風が吹き荒び、視界を何かが横切った。
黒い手袋を被せた右拳がゆっくりと壁から離れると、壁に拳型の穴が空き、周囲に稲光を模したようなヒビが入った。中央の塗装が、クッキーの食べカスのごとくはがれおちた。
黄色い瞳が、夜中に徘徊する野生動物のように光った。

言葉を失い、体が硬直してしまったはちは目も逸らせぬままであったが、なんとか、言葉を絞り出した。

「い、いらっしゃいませお客様。」



「温かいお茶でもどうぞ!」

盆の上に切り分けた羊羹の小皿と、薄紅色に染まる湯呑を乗せ、鼻歌を歌いながらしろが客間に入ってきた。胡坐を掻く来訪者・鬼桐は室内であるのに帽子も手袋も身につけたまま、茶菓子に手を伸ばす。
灰皿より天井へと伸びゆく紫煙が、ゆらゆらゆらりと揺れる。
彼は何をしているというわけでもない。ただそこに在るだけだ。鬼桐はそこに在り、しかめっ面で羊羹を咀嚼しているだけだ。だが、彼の発する圧迫感と緊張感に、はちの皮膚はピリリと逆立ち、息が詰りそうになる。
更に数分後。
彼の脳みその芯がぼうとぼやけてきた頃、
表の戸が開かれる音が響いた。彼女が帰宅したのだ。

入ってきた少女の双眸が、迷いなく鬼桐に見据えられた。

「ごきげんよう、極北東の万鬼。」

そろそろ来ると思っていたわと、彼女は鬼桐の右隣りに腰を下ろした。

――ならもっと早く帰ってこい!

はちは内心、ひとりハリセンで空を切る。
だが、同時に、胸をなでおろしたのも事実である。これで、自分の留守番としての役割も終わりだ。
早々に退席しようと、

「・・・では、オレはこのへんで。」

片手をあげて合図をした。
だが、

「堂長、同席して頂戴。」

まさに青天の霹靂。ゆりの願い出に、はちはピシリと固まった。
そんな彼に配慮するはずもなく、

「この間の四篠境での事故についてだが。」

鬼桐は再度煙草をくわえ、話を切り出した。

――帰りてぇ。

はちは、自らの身の境遇に、深いため息をついた。
と、どこから現れたのやら。隣人の笑顔が目の端に映った。
視線を送ると、彼は喜々として

「ここが家ですよ、はち。」

にへらと笑う。

――心を読むんじゃねぇよ!

声は発さず口だけ動かして、しろを牽制した。
その時。

「・・・と、いうわけだ、堂長。」

ゆりと話していた鬼桐が、唐突にはちへと話を振った。
もちろん、聞いてもいなかった彼は、反射的に問い返す。

「え、何が・・・」

瞬間、視界が金色で覆われた。真白いシーツのような脳裏に、色とりどりの星が散る。続けて、ドコンと腹の底に響く激しい音が鳴り響いた。近くで雷が落ちたようだ。
額の中心部に、ひどい鈍痛が残っている。結果より予測するに、金色の正体は彼の鋭すぎる視線で、流星の原因は、彼から見舞われたらしいヘッドバットのようだ。

”ようだ”と推測を重ねるには理由がある。

数秒前からの記憶が、スッポリと抜け落ちていたからである。

「もう一回…」

「知らんっ!」

鬼桐は一気に茶をあおり、挨拶もそこそこに部屋を後にした。

嵐の過ぎ去った部屋にて。
幾分か気分が落ち着いて来たはちは、左隣のゆりに問うた。

「…オレがなんだって言ってたんだ?」

すると、彼女は無表情のまま答えた。

「貴方の話なんて、一呼吸分も出なかったわ。」

「…え?」

冷や汗が一斉に吹き出でた。眉がひそまり、今更ながら額の傷がじりじりと痛む。

「・・・問答無用に頭突きをされたんだが。」

「単なる、無問有答だったのでしょう。」

だけど。少女が間をおいて、はちを見上げる。

「頭巾を被っていて正解だったでしょう。」

「…あぁ。」

言われるや、はちは自らの髪を引っ張った。

隣人が目を丸くする。

「カツラを愛用してたんですね!」

薄毛に悩んでいたとは知りませんでしたと、本気にして言うものだから。

「違う、よく見ろ。」

「それ」を、外した彼の頭部には、更に茶けた髪色があった。

それは、額から頭頂部にかけてを覆う、一見なんの変哲もないカツラである。だが髪の毛の下には鋼鉄製の硬い金属物質が埋め込まれており、その硬さだけに着眼すれば、ヘルメットと言ってもよいくらいだ。テーブルに置くと、しろが頭を左右に揺らして手に取り、青い目を輝かせながら電燈にさらした。

ゆりがそれをはちに被せたのは、彼が外出する少々前の事であった。
その時の彼女の説明によると、このヘルメットはカウンター式で、殴った側に3倍の衝撃が跳ね返るそうだ。

とどのつまり、彼女は鬼桐が来訪する事も、はちが彼に危害を加えられる事も予測していたというわけになるのだが。

「かち割れてぶちまけられた脳を片づけないといけないところでしたね。」

「笑顔で物騒なことを言うな!」

叫んだはずみで、つぅと血の筋が流れた。しろがあらあららと言いながら、自らの手に包帯を巻きつける。
はちは救急箱から絆創膏を取り出し、額に貼った。

「でもなんだってこんなもんを…。」

おかげで助かったけどよと、彼らの様子を観察していた少女に問う。
するとゆりは「簡単な事」と腕を組み。

「堂を壊されて、そのうえ情報を搾取されるだけだなんて、私の性に合わないわ。」

あっけらかんと、言い放った。

「…あとで修理費を請求しとくか。」

でもあいつ、払ってくれるか?と、首を傾げる彼に、ゆりは返す。

「案ずる事は無いわ。」

言葉を短く切り、

「彼は、一途で真面目な男よ。」

ひどく真剣な顔で結論付けるものだから、

「…真面目、ね。」

そういうもんかねと、はちは納得しかけてしまうのであった。
ふぅと息を吐けば、やはり額の傷が、ギリリと痛んだ。

【了】

ゆりは占い師にでもなったがよかろうかと思う。
いや、むしろ預言者的な…

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テーマ : オリジナル小説
ジャンル : 小説・文学

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説明

秋雨

Author:秋雨
人間と憑者のライトホラー物語。

現実世界その他諸々の事象とは、一切関係ありません。著作権は放棄していません。なにかありましたら拍手からお願いします。

【管理人】

秋雨。成人済。

【主な登場者紹介】

黒川 はち

古書店黒蝶堂堂長。
気苦労の絶えない受難者。

氷山 しろ

黒蝶堂副長。
電波的言動の目立つ青年。

ゆり

黒蝶堂憑者。
冷静沈着な少女。

深見ヶ原 牡丹

深見ヶ原墓地憑者。
猪突猛進イノシシ娘。

カコ

川辺の憑者。
人間嫌いで鬼桐の部下。

鬼桐

煙草が手放せない隊長。
熱くなると誰にも止められない。

黒川 伊織

はちの祖父で先代堂長。
3年前に他界。

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